Aves de la selva tropical

Guacamayos y loros alimentándose
Guacamayos y loros alimentándose en un acantilado de arcilla en Perú. La arcilla proporciona sales minerales que complementan la dieta de los guacamayos y loros y además neutraliza algunas toxinas que las aves ingieren al consumir semillas inmaduras.

Las selvas tropicales son el hogar de muchas especies de aves, incluyendo loros, tucanes y rapaces como las águilas, halcones y gallinazos.

Algunas aves migratorias viven en las selvas tropicales durante el invierno de Norte América y regresan a esa región más templada durante la primavera y el verano. Por ejemplo, muchas especies de aves que anidan en los Estados Unidos migran hacia Centro América o incluso hasta la Amazonía en Sudamérica.

Mamíferos de la selva tropical

Bebé del tarsero fantasma con su madre en el Parque Nacional de Tangkoko, Sulawesi, Indonesia
Bebé del tarsero fantasma con su madre en el Parque Nacional de Tangkoko, Sulawesi, Indonesia

Las selvas tropicales son el hogar de muchas especies de mamíferos, los cuales varían en tamaño desde roedores y marsupiales pequeños hasta elefantes del bosque africano. Si bien los mamíferos grandes como felinos (tigres, jaguares, leopardos y otros gatos) y primates (incluyendo a monos, gorilas y lémures) son los más conocidos, muchos mamíferos en la selva tropical son pequeños, nocturnos y poco llamativos. Murciélagos y roedores son los mamíferos más abundantes en la mayo-ría de selvas tropicales.

¿Por qué hay tantos tipos de plantas y animales en la selva tropical?

La rana arborícola Phy-llomedusa bicolor de Perú
La rana arborícola Phy-llomedusa bicolor de Perú y otros países amazónicos es conocida por sus secreciones de la piel, las cuales pueden alterar la mente de los humanos. Varios grupos nativos de la Amazonía han usado esta especie en rituales asociados a la caza.

Las selvas tropicales sostienen la diversidad más grande de organismos vivos en la Tierra. A pesar de que cubren menos del 2 por ciento de la superficie del planeta, las selvas tropicales albergan más del 50 por ciento de las plantas y animales conocidos en la actualidad.

Aquí hay algunos ejemplos de la riqueza de las selvas tropicales:

  • Las selvas tropicales tienen 170,000 de las 250,000 especies de plantas conocidas.
  • Los Estados Unidos tienen 109 especies de ranas, mientras que Madagascar, que es más pequeño que Texas, puede tener más de 500 especies—aunque hasta ahora sólo se ha descrito poco menos de 300 especies de Madagascar.
  • Un área de selva tropical del tamaño de dos canchas de fútbol (una hectárea) puede tener más de 400 especies de árboles, mientras que un área del mismo tamaño en los Estados Unidos puede tener menos de 20 especies de árboles.
  • Europa tiene 570 especies de mariposas, mientras que el Parque Nacional del Manu, una sola reserva en Perú, tiene más de 1,300 especies de mariposas.

Las selvas tropicales tienen abundantes plantas y animales por las siguientes razones:

  • Clima: como están ubicadas en regiones tropicales, las selvas tropicales reciben bastante luz del sol. La energía del sol es aprovechada por las plantas a través de la fotosíntesis y es utilizada para el crecimiento y almacenamiento de carbono y otros materiales esenciales para la vida. Como hay bastante energía almacenada en las plantas, éstas sirven como base del alimento para muchas especies de animales. En general, la abundancia de energía sostiene a muchos organismos.
  • Dosel: la estructura del dosel de la selva tropical proporciona abundantes sitios de refugio para plantas y animales. El dosel ofrece fuentes de comida y refugio. También favorece las interacciones entre especies. Por ejemplo, plantas conocidas como bromelias que viven en el dosel almacenan agua en sus hojas y proporcionan un ambiente favorable en el cual ranas y otros animales pueden cazar o reproducirse.

Es importante notar que muchas especies en la selva tropical, especialmente insectos y hongos, aún no han sido descubiertas por los científicos. Cada año se encuentran nuevas especies de insectos, hongos, mamíferos, aves, ranas, reptiles, y plantas en las selvas tropicales.

Ríos de la selva tropical

Un afluente del ío Amazonas
Un afluente del ío Amazonas en Perú

Como resultado de la gran cantidad de lluvia que reciben, las selvas tropicales tienen los ríos más grandes en el mundo, como el Amazonas, Mekong, Orinoco y Congo. Estos mega-ríos son alimentados por un sinnúmero de afluentes. Por ejemplo, el río Amazonas tiene más de 1,100 afluentes ¡17 de estos afluentes tienen más de 1,000 millas (1,600 kilómetros) de largo!

El suelo de la selva tropical

Elefantes de Sumatra en el Parque Nacional Bukit Barisan Selatan, en el sur de Sumatra, Indonesia
Elefantes de Sumatra en el Parque Nacional Bukit Barisan Selatan, en el sur de Sumatra, Indonesia. Los conflictos entre humanos y elefantes son comunes en partes de Sumatra donde la gente ha invadido los bosques tradicionalmente usados por los elefantes. El resultado de este conflicto es que los elefantes salvajes de Sumatra son cada vez más raros.

El suelo de la selva tropical es a menudo oscuro y húmedo debido a la sombra constante que da el dosel. Sin embargo, a pesar de la sombra, el suelo es una parte esencial del ecosistema del bosque.

El suelo del bosque es el lugar principal donde se lleva a cabo la descomposición. La descomposición es el proceso por el cual los hongos y microorganismos que viven en el suelo degradan plantas y animales muertos. Como resultado, los materiales y nutrientes esenciales son liberados y pueden ser utilizados nuevamente por otros organismos.

Asimismo, muchos animales grandes en la selva tropical se encuentran en el suelo del bosque. Los elefantes (en Asia), los tapires (en el sudeste de Asia, Centro América y Sudamérica), tigres (en Asia) y el jaguar (Centro América y Sudamérica) son animales grandes que pasan la mayor parte del tiempo en el suelo del bosque.

¿Qué es el dosel?

El dosel es la capa de ramas y hojas formada por las copas de árboles vecinos, los cuales típicamente se encuentran cubriendo grandes áreas. La mayoría de plantas y animales en la selva tropical no se encuentra en el suelo, sino en este frondoso mundo conocido como dosel. Esta capa del bosque puede alcanzar más de 30 m de altura y se estima que alberga 60-90 % de la vida presente en la selva tropical. Muchas especies conocidas—monos, ranas, lagartijas, aves, serpientes, perezosos y felinos pequeños—se encuentran en el dosel.

Dosel de la selva
Dosel de la selva

Las condiciones del dosel son bien diferentes de las condiciones del suelo. Durante el día, el dosel es más seco y caliente que otras partes del bosque y las plantas y animales que viven allí están especialmente adaptadas a la vida arborícola. Por ejemplo, como el dosel tiene muchas hojas que hacen difícil ver más allá de algunos metros, muchos animales que viven allí dependen de llamados o cantos para comunicarse entre sí. Los espacios existentes entre los árboles hacen que muchos animales tengan que volar, planear o saltar distancias considerables para poder desplazarse en el dosel.

Desde hace mucho tiempo los científicos han estado interesados en estudiar el dosel, pero hasta hace poco la altura de los árboles hizo difícil la investigación. Hoy existen varios sistemas y estructuras con cuerdas, escaleras y torres que permiten a los científicos descubrir los secretos del dosel.

El dosel es sólo una de las capas verticales en la selva tropical. Dale un vistazo al diagrama de la derecha para ver cuáles son las otras capas (el sub-dosel, el sotobosque, la capa arbustiva y el suelo del bosque).

¿Cómo se define una selva tropical?

Cada selva tropical es única, pero hay ciertas características que son comunes para todas las selvas tropicales.

Dipterocarpo gigante en el Parque Nacional de Gunung Leuser en la isla de Sumatra, Indonesia
Dipterocarpo gigante en el Parque Nacional de Gunung Leuser en la isla de Sumatra, Indonesia. Los dipterocarpos son comúnmente talados por el valor de su madera.
  • Ubicación: áreas tropicales.
  • Lluvia: al menos 200 centímetros (80 pulgadas) de lluvia por año.
  • Dosel: la mayoría de plantas y animales de la selva tropical vive en el dosel, el cual puede alcanzar una altura mayor a los 30 m sobre el suelo.
  • Biodiversidad: las selvas tropicales tienen un nivel alto de diversidad biológica o “biodiversidad.” Biodiversidad es el nombre general para todas las cosas vivas—plantas, hongos, animales—que ocupan un ecosistema. El ecosistema, a su vez, incluye a la biodiversidad y las cosas no vivas que forman una buena parte incluyendo el aire, agua y suelo presentes en un lugar determinado. Los científicos reconocen que cerca de la mitad de las plantas y animales que viven en el planeta se encuentran en las selvas tropicales.
  • Relaciones simbióticas: muchas especies que viven en las selvas tropicales presentan diversos niveles de cooperación. También se llama mutualismo: dos o más especies se benefician a través de la ayuda mutua. Por ejemplo, algunas plantas producen pequeños refugios y azúcar para hormigas. A cambio, las hormigas protegen a las plantas contra otros insectos que de otro modo intentarían comer las hojas de las plantas.